Las cataratas de sangre de la Antártida

Corría el año 1911 y el científico australiano de origen británico Thomas “Grif” Taylor lideraba un pequeño grupo de exploración en la Antártida. Este grupo era parte de la famosa Expedición Terra Nova, que acabó en tragedia cuando su líder, Robert Falcon Scott, y todos los que iban con él, murieron en el viaje de regreso desde el Polo Sur, al que habían llegado apenas cinco semanas después que Roald Amudsen. Grif Taylor se encontraba explorando el glaciar que acabaría llevando su nombre cuando de repente halló ante él un espectáculo tan fascinante como aterrador: de un pequeño hueco manaba lentamente un líquido rojizo que teñía de un intenso carmesí el hielo de alrededor. Talmente parecía que el hielo estaba sangrando. Y ese fue el nombre que se le quedó al lugar: Las Cataratas de Sangre.

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Las cataratas de sangre de la Antártida (fuente). Nótese la tienda de campaña a la izquierda de la fotografía y su tamaño respecto a la cascada.

Durante décadas se pensó que el color sanguinoliento de la cascada se debía a la presencia de algas rojas en algún punto bajo la cascada, pero la explicación resultó ser mucho más fascinante, y hubo que esperar un siglo para encontrarla. Cientos de metros bajo el Glacial Taylor existe una piscina de agua hipersalina que quedó sellada hace dos millones de años, cuando el nivel del mar era muy superior y el océano llegaba mucho más allá de las actuales costas antárticas. Una especie de cápsula del tiempo de millones de años de antigüedad.

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Otra vista de las cataratas (fuente)

Con el paso de los milenios el agua atrapada se volvió extremadamente salada (entre tres y cuatro veces más que los océanos), lo que impidió su congelación. Además de la salinidad, el agua absorbió gran cantidad de hierro y sulfatos de la roca madre, lo que la convirtió en un lugar único en su especie. En algún momento el líquido comenzó a filtrarse hacia la superficie por una fisura en el hielo, y al tener contacto con el aire el hierro presente en el agua se oxida, lo que le da a la cascada su característico tono sangriento.

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Un investigador posa sobre las cataratas de sangre (fuente)

Sin embargo las maravillas de las cataratas de sangre no acaban aquí. Cuando el estanque subterráneo quedó aislado hace millones de años los microbios presentes en el agua también quedaron allí. Y sobrevivieron en un ambiente privado de luz y oxígeno durante millones de años. Según las investigaciones más recientes los microbios, de hasta 17 variedades diferentes, obtienen la energía para subsistir usando iones de azufre como catalizador para “respirar” hierro y poder metabolizar las exiguas muestras microscópicas de materia orgánica presentes en el líquido, un proceso nunca observado antes en la naturaleza. La vida se abre paso en las condiciones más extremas.

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Primer plano de la “sangre” de las cataratas (fuente)

Fuentes y más y mejor info: Atlas Obscura, I Fucking Love Science, Huff Post, Wikipedia, Science Daily. En castellano: La Vanguardia, Infobae.

Más cosas que se pueden encontrar en la Antártida: Una estatua de Lenin, un Volkswagen Escarabajo y hasta un cajero automático. Hace un puñado de años hablamos de otras cataratas sangrientas, en esta ocasión de forma no metafórica: Bloody Falls of Coppermine. Y si todavía quieres perder más tiempo en este blog, ahí van algunas historias árticas: Un puñado de perros salvando cientos de vidas en Alaska, la coincidencia más extraordinaria de todos los tiempos, y la verdadera historia del primer ser humano que pisó el Polo Norte.

4 thoughts on “Las cataratas de sangre de la Antártida

  1. Dabis 28-septiembre-2016 / 11:36 pm

    Hermoso, y único. Nada más que decir

    Buena entrada, me encanta aprender de cosas que desconozco totalmente

  2. La paradoja de Fermi 3-octubre-2016 / 11:34 pm

    Muy buena entrada, de hecho la importancia de este descubrimiento puede ir bastante más lejos, sobretodo en lo relativo a la supervivencia de los microbios, microbios que no han necesitado ni la luz ni el oxigeno para desarollarse y sobrevivir durante millones de años.
    Es este lugar https://es.wikipedia.org/wiki/Europa_(sat%C3%A9lite)

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